Die USA arbeiten daran, mutierte Virusstämme schneller zu verfolgen

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Von Mike Stobbe und Marion Renault | Associated Press

NEW YORK – Trotz seines erstklassigen medizinischen Systems und seiner gepriesenen Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten fielen die USA im Wettlauf um die Entdeckung gefährlicher Coronavirus-Mutationen zurück. Und es fängt erst jetzt an aufzuholen.

Das Problem war nicht ein Mangel an Technologie oder Fachwissen. Wissenschaftler sagen vielmehr, es mangele an nationaler Führung und Koordination sowie an mangelnder Finanzierung und Versorgung für überlastete Labors, die versuchen, diagnostische Tests mit der Jagd nach genetischen Veränderungen in Einklang zu bringen.

„Wir haben den Verstand. Wir haben die Werkzeuge. Wir haben die Instrumente “, sagte Ilhem Messaoudi, Direktor eines Virusforschungszentrums an der University of California in Irvine. “Es geht nur darum, diese Bemühungen zu unterstützen.”

Viren mutieren ständig. Um der Bedrohung immer einen Schritt voraus zu sein, analysieren Wissenschaftler Proben und achten genau auf Mutationen, die das Coronavirus ansteckender oder tödlicher machen könnten.
Aber solche Tests waren Scattershot.

Weniger als 1% der positiven Proben in den USA werden sequenziert, um festzustellen, ob sie besorgniserregende Mutationen aufweisen. Andere Länder schneiden besser ab – Großbritannien sequenziert etwa 10% – was bedeutet, dass sie Bedrohungen schneller erkennen können. Dies gibt ihnen eine größere Möglichkeit, das Problem zu verlangsamen oder zu stoppen, sei es durch gezieltere Kontaktverfolgung, mögliche Anpassungen des Impfstoffs oder öffentliche Warnungen.

CDC-Beamte sagen, dass Varianten die jüngsten Anstiege in US-Fällen insgesamt nicht ausgelöst haben. Experten befürchten jedoch, dass das, was mit Varianten passiert, nicht klar ist, und sagen, dass die Nation bei der Sequenzierung früher in der Epidemie, bei der inzwischen über 450.000 Amerikaner getötet wurden, aggressiver hätte sein sollen.

“Wenn wir Beweise dafür hätten, dass sich dies ändert”, sagte der Molekularbiologe des Bundesstaates Ohio, Dan Jones, “hätten die Menschen vielleicht anders gehandelt.”

US-Wissenschaftler haben mehr als 500 Fälle einer erstmals in Großbritannien identifizierten Variante entdeckt und gehen davon aus, dass sie innerhalb weniger Wochen die Ursache für die meisten Neuinfektionen in diesem Land sein wird. Eine weitere besorgniserregende Variante, die an Brasilien gebunden ist, und eine dritte, die in Südafrika entdeckt wurde, wurden letzte Woche in den USA entdeckt und werden sich voraussichtlich ebenfalls ausbreiten.

Die britische Variante ist ansteckender und wird als tödlicher angesehen als das Original, während die südafrikanische Variante die Impfstoffe möglicherweise etwas weniger wirksam macht. Die ultimative Befürchtung besteht darin, dass irgendwann eine Variante entstehen könnte, die gegen bestehende Impfstoffe und Behandlungen resistent ist.

Potenziell besorgniserregende Versionen können sich auch in den USA bilden. “Dieses Virus mutiert und es ist ihm egal, ob es in Idaho oder Südafrika ist”, sagte Messaoudi.

Die wahren Dimensionen des Problems in den USA sind jedoch aufgrund des relativ geringen Sequenzierungsniveaus nicht klar.

“Sie sehen nur, was sich unter dem Laternenpfahl befindet”, sagte Kenny Beckman, Direktor des Genomics Center der University of Minnesota, der im vergangenen Frühjahr mit der Analyse der Genetik des Virus begann.

Nach dem langsamen Start führen öffentliche Gesundheitslabors in mindestens 33 Bundesstaaten jetzt genetische Analysen durch, um neu auftretende Coronavirus-Varianten zu identifizieren. Andere Staaten haben Partnerschaften mit Universitäten oder privaten Labors geschlossen, um die Arbeit zu erledigen. North Dakota, das letzte Woche mit der Sequenzierung begann, war laut der Association of Public Health Laboratories das jüngste Unternehmen, das mit dieser Arbeit begonnen hat.

Die CDC ist der Ansicht, dass in den USA wöchentlich mindestens 5.000 bis 10.000 Proben analysiert werden sollten, um Varianten angemessen zu überwachen, sagte Gregory Armstrong, der die fortschrittliche molekulare Detektionsarbeit der Agentur überwacht. Und erst jetzt erreicht die Nation dieses Niveau, gab er zu.

Dennoch ist es ein Durcheinander von Ansätzen: Einige Labors für öffentliche Gesundheit sequenzieren jede positive Virusprobe. Einige konzentrieren sich auf Proben von bestimmten Ausbrüchen oder bestimmten Patienten. Andere wählen zufällig zu analysierende Proben aus.

Darüber hinaus haben Labore weiterhin Probleme, benötigte Verbrauchsmaterialien wie Pipettenspitzen und Chemikalien zu erhalten, die sowohl für die Gensequenzierung als auch für diagnostische Tests verwendet werden.

Präsident Joe Biden, der das Setup von der Trump-Administration geerbt hat, schlägt ein COVID-19-Hilfspaket in Höhe von 1,9 Billionen US-Dollar vor, das eine Erhöhung der Bundesausgaben für die Sequenzierung des Virus vorsieht, obwohl der Betrag noch nicht detailliert ist und andere Einzelheiten noch ausgearbeitet werden müssen aus.

„Wir sind weltweit 43. in der Genomsequenzierung. Völlig inakzeptabel “, sagte Jeff Zients, Coronavirus-Antwortkoordinator des Weißen Hauses.

Seit mehr als fünf Jahren bauen US-amerikanische Gesundheitslabors ihre Fähigkeit zur Genomsequenzierung aus, vor allem dank eines Vorstoßes des Bundes, die Ursachen für Ausbrüche von Lebensmittelvergiftungen zu ermitteln.

Zu Beginn der Pandemie begannen einige Labors sofort mit der Sequenzierung des Coronavirus. Das Gesundheitsministerium von Minnesota beispielsweise hat innerhalb weniger Wochen nach den ersten COVID-19-Fällen im März damit begonnen, sagte Sara Vetter, eine stellvertretende Laborleiterin. “Das hat uns einen Schritt voraus gebracht”, sagte sie.

Die CDC arbeitete ebenfalls mit bestimmten Staaten zusammen, um im April fast 500 Proben und im Mai und Juni über tausend Proben zu sequenzieren.

Aber viele Labore haben nicht dasselbe getan – insbesondere diejenigen, die mit dem Hochfahren von Coronavirus-Diagnosetests überlastet waren. Armstrong von der CDC sagte, dass er es zu diesem Zeitpunkt nicht rechtfertigen konnte, den Labors zu sagen, dass sie mehr Sequenzen durchführen sollen, wenn sie bereits alle Hände voll zu tun hatten und es keine Beweise dafür gab, dass eine solche Analyse erforderlich war.

„Bis vor einem Monat war es nicht auf der Liste der Dinge, die dringend notwendig sind. Das war schön “, sagte Trevor Bedford, Wissenschaftler am Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle. “Es fehlte definitiv an Bundesmitteln, um genau dies zu tun.”

Gleichzeitig wurde den Forschern einiger Labors aufgrund der während des Ausbruchs auferlegten Anordnung, zu Hause zu bleiben, gesagt, sie sollten nicht zur Arbeit gehen, sagte Messaoudi.

“Anstatt einen Ruf zu den Waffen zu haben”, sagte sie, “haben sie alle nach Hause geschickt.”

Im Laufe des Sommers alarmierte jedoch eine Gruppe von Wissenschaftlern den Stand der genomischen Überwachung in den USA und drängte auf etwas Systematischeres.

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