Dürre verwüstet die Stauseen Nordkaliforniens vor dem heißen Sommer

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Von ADAM BEAM | Die Associated Press

OROVILLE — Jedes Jahr Lake Oroville hilft, ein Viertel zu bewässern der Ernten des Landes, halten bedrohte Lachse unter seinem massiven Erddamm und verankern die Tourismuswirtschaft einer nordkalifornischen Grafschaft, die nach den unerbittlichen Waldbränden scheinbar jedes Jahr wieder aufgebaut werden muss.

Aber jetzt schrumpft der mächtige See – ein Dreh- und Angelpunkt in einem System von Aquädukten und Stauseen im trockenen Westen der USA, das Kalifornien möglich macht – inmitten einer schweren Dürre mit überraschender Geschwindigkeit. Staatsbeamte sagen voraus, dass er im Laufe dieses Sommers ein Rekordtief erreichen wird.

Während Dürren in Kalifornien üblich sind, ist die diesjährige viel heißer und trockener als andere, da das Wasser aus den Stauseen und der spärlichen Schneedecke der Sierra Nevada, die sie nährt, schneller verdunstet. Laut Jay Lund, Co-Direktor des Center for Watershed Sciences an der University of California-Davis, sind die mehr als 1.500 Stauseen des Staates um 50 % niedriger, als sie zu dieser Jahreszeit sein sollten.

Am Memorial Day-Wochenende saßen am Lake Oroville Dutzende von Hausbooten auf Betonblöcken, weil es nicht genug Wasser gab, um sie zu halten. Geschwärzte Bäume säumten die steilen, ausgedörrten Ufer des Stausees.

Im nahegelegenen Folsom See, normalerweise geschäftige Bootsdocks ruhten auf dem Trockenen, ihre Bojen warnten Phantomboote, langsamer zu werden. Camper besetzten staubige Flussufer weiter nördlich am Shasta Lake.

Aber die Auswirkungen schwindender Stauseen gehen über Luxusyachten und Wochenendangler hinaus. Lachse brauchen zum Laichen kaltes Wasser vom Boden der Stauseen. Die Bucht von San Francisco benötigt frisches Wasser aus den Stauseen, um das Salzwasser fernzuhalten, das Süßwasserfische schädigt. Landwirte brauchen das Wasser, um ihre Pflanzen zu bewässern. Unternehmen brauchen volle Reservoirs, damit die Leute darin spielen und Geld ausgeben.

Und jeder braucht das Wasser, um Wasserkraftwerke zu betreiben, die einen Großteil der Energie des Staates liefern.

Wenn der Oroville-See unter 640 Fuß (195 Meter) fällt – was bis Ende August der Fall sein könnte – würden Staatsbeamte aufgrund des niedrigen Wasserstands zum erst zweiten Mal ein großes Kraftwerk stilllegen und das Stromnetz während der Spitzenlast von der heißeste Teil des Sommers.

In Butte County in Nordkalifornien löst Niedrigwasser eine andere Emotion aus: Angst. Der Landkreis erlitt 2018 den tödlichsten Waldbrand in den USA seit einem Jahrhundert, als 85 Menschen starben. Im vergangenen Jahr starben weitere 16 Menschen bei einem Lauffeuer.

Als die 63-jährige Lisa Larson letzte Woche den Bidwell Canyon Trail entlang ging, sollte sie einen guten Blick auf den See haben. Stattdessen sah sie verdorrtes Gras und Bäume.

“Ich habe das Gefühl, dass unser Planet buchstäblich austrocknet”, sagte sie. “Es macht mich ein wenig verunsichert, denn je trockener es wird, desto mehr Brände werden wir haben.”

Dürren gehören zum Leben in Kalifornien, wo ein mediterranes Klima bedeutet, dass die Sommer immer trocken und die Winter nicht immer nass sind. Die Stauseen des Staates fungieren als Sparkonto und speichern Wasser in den nassen Jahren, um dem Staat zu helfen, in den trockenen Jahren zu überleben.

Das vergangene Jahr war das dritttrockenste Jahr seit Beginn der Niederschläge. In weiten Teilen Kaliforniens erreichten die Temperaturen am Memorial Day-Wochenende früher als erwartet dreistellige Werte. Staatsbeamte waren Anfang dieses Jahres überrascht, als 61.674 Hektar Wasser, von dem sie erwartet hatten, dass es in Stauseen fließen würde, nie auftauchten. Ein Hektar Wasser reicht aus, um bis zu zwei Haushalte ein Jahr lang zu versorgen.

„In der vorherigen Dürre dauerte es (die Stauseen) drei Jahre, bis sie so niedrig waren wie im zweiten Jahr dieser Dürre“, sagte Lund.

Das Rekordtief des Sees liegt bei 646 Fuß (197 Meter), aber das Department of Water Resources prognostiziert, dass es irgendwann im August oder September darunter fallen wird. Wenn das passiert, muss der Staat die Bootsrampen zum ersten Mal wegen niedrigem Wasserstand schließen, so Aaron Wright, Leiter der öffentlichen Sicherheit des Northern Buttes District of California State Parks. Der einzige Bootszugang zum See wäre eine alte Schotterstraße, die während des Baus des Damms in den späten 1960er Jahren gebaut wurde.

„Wir haben dort oben ein Reservoir, das nicht nutzbar sein wird. Und was nun?“ sagte Eric Smith, ein Mitglied des Stadtrats von Oroville und Präsident seiner Handelskammer.

Der Wasserstand am Lake Mendocino – einem Stausee entlang des Russian River in Nordkalifornien – ist so niedrig, dass staatliche Beamte letzte Woche die Wassermenge für 930 Landwirte, Unternehmen und andere Junior-Wasserrechtsinhaber reduziert haben.

„Wenn wir die Umleitungen nicht sofort reduzieren, besteht die reale Gefahr, dass sich der Mendocino-See bis Ende dieses Jahres leert“, sagte Erik Ekdahl, stellvertretender Direktor der Abteilung für Wasserrechte des State Water Board.

Niedrige Wasserstände in ganz Kalifornien werden die Stromerzeugung des Staates aus Wasserkraftwerken stark einschränken. Wenn der Oroville-See voll ist, können das Edward-Hyatt-Kraftwerk und andere in der Nähe laut Behzad Soltanzadeh, Leiter des Versorgungsbetriebs des Department of Water Resources, bis zu 900 Megawatt Strom erzeugen. Ein Megawatt reicht aus, um 800 bis 1.000 Haushalte mit Strom zu versorgen.

Das hat einige lokale Beamte beunruhigt über Stromausfälle, insbesondere nachdem dem Staat im vergangenen Sommer während einer extremen Hitzewelle die Energie ausgegangen war, die Kaliforniens erste rotierende Stromausfälle seit 20 Jahren auslöste. Aber die Energiebeamten sagen, dass sie diesen Sommer besser vorbereitet sind, da sie vor den heißen Sommermonaten zusätzliche 3.500 Megawatt Kapazität erhalten haben.

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