Wie die Pandemie den Walen vor Kalifornien geholfen haben könnte

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Es ist kein Geheimnis, dass die COVID-Pandemie die Weltwirtschaft lahmlegte, Millionen von Menschen ins Krankenhaus schickte und alles von Geburtenraten bis hin zu Luftverschmutzung beeinflusste.

Aber jetzt entdecken Wissenschaftler, wie es sogar veränderte das Meer vor der kalifornischen Küste.

In den ersten sechs Monaten der Pandemie stellten Forscher mit Unterwassermikrofonen einen dramatischen Rückgang des Unterwasserlärms fest, der für Wale, Delfine und andere Meereslebewesen schädlich sein kann. Als der Schiffsverkehr im Monterey Bay National Marine Sanctuary – einer reichen Meeresfläche, die sich über 270 Meilen von den Marin Headlands bis zum Hearst Castle erstreckt – um etwa 40 % zurückging, nahm auch der Unterwasserlärm dort um etwa 40 % ab.

„Wir wissen schon seit langer Zeit, dass es einen Zusammenhang zwischen Schifffahrt und Lärm gibt“, sagte John Ryan, ein biologischer Ozeanograph am Monterey Bay Aquarium Research Institute, der an der Leitung von die Studium. “Wir haben die wirtschaftliche Abschwächung sehr deutlich gehört.”

Ryan benutzte ein Gerät namens Hydrophon, das 2.900 Fuß unter dem Ozean in Gewässern 24 km nordwestlich von Monterey sitzt, um die Meeresgeräusche aufzuzeichnen. Das Gerät, das seit sechs Jahren im Einsatz ist, nimmt 256.000 Mal pro Sekunde Töne auf und nimmt dabei alles auf, vom Walgesang bis zum tieffrequenten Rumpeln riesiger Frachtschiffe, das aus Dutzenden von Kilometern Entfernung zu hören ist.

»Es ist ungefähr so ​​groß wie eine Flasche Limonade«, sagte Ryan. „Kleines Instrument. Große Daten.”

So wie die Pandemie den Fluglärm in der Nähe von Flughäfen sowie die Luftverschmutzung und den Autoverkehr in Städten vorübergehend reduzierte, bot die Verlangsamung der Schifffahrt den Wissenschaftlern eine einmalige Gelegenheit, Ozeane mit einem viel kleineren menschlichen Abdruck zu untersuchen. Ari Friedlaender konzentrierte sich auf Buckelwale.

Im April 2020 machte sich Friedlaender, ein Forscher am UC Santa Cruz Institute of Marine Sciences, in einem 18-Fuß-Schlauchboot auf den Weg und nahm kleine, etwa einen halben Zoll lange Speckproben von 44 Buckelwalen vor Monterey und Moss Landing.

Sein Ziel: herauszufinden, ob sich der Spiegel eines Stresshormons namens Cortisol bei den Walen verändert hat, als die oft kakophonen Hintergrundgeräusche im Ozean plötzlich nachließen, nachdem die Welt abgeriegelt war.

„Es war ganz klar, dass das Meer ein ganz anders aussehender und anders klingender Ort ist“, sagte Friedlaender. „Meine Kollegen und ich fanden, dass dies eine einzigartige Zeit ist und wir die Gelegenheit hatten, die Auswirkungen auf Tiere zu verstehen, die wir sonst nie bekommen könnten.“

Friedlaender hat im vergangenen Oktober, nachdem sich der Schiffsverkehr wieder erholt hatte, weitere Proben genommen, dann im letzten Monat wieder mehr.

Er plant für diesen Herbst eine weitere Probenahmerunde und vergleicht dann alle Ergebnisse. Die Ergebnisse, so die an der Forschung beteiligten Wissenschaftler, könnten dazu beitragen, die Auswirkungen von lauten Geräuschen von Schiffen, Sonar und anderen Quellen auf Wale, Delfine und andere Meerestiere zu reduzieren, die zum Überleben auf Schall angewiesen sind.

„Meerestiere verwenden Geräusche für alles – um zu kommunizieren, zu navigieren, Nahrung zu finden, sich fortzupflanzen, Raubtiere zu vermeiden – um im Grunde zu überleben“, sagte Ryan, der MBARI-Forscher. „Wenn wir ihre Umgebung mit Lärm belasten, kann das viele Auswirkungen haben.“

Forscher wissen seit Jahren, dass laute Geräusche die Tierwelt des Ozeans stören können. In einem Extremfall wurden 17 Schnabelwale mit Blut aus den Ohren an Strände in der Karibik angespült. Die US Navy kam später zu dem Schluss, dass die Tiere nach Militärübungen in der Gegend mit hochintensiven Schallwellen starben.

Friedlaender hat auch Studien mit der Navy in Südkalifornien durchgeführt, die zeigen, dass Blauwale ihre Nahrungsgewohnheiten auf Krill in der Tiefsee als Reaktion auf laute Geräusche geändert haben. Sie reagierten nicht beim Fressen in flacheren Gewässern oder beim Schwimmen, fand er.

Es wurde festgestellt, dass Schnabelwale Gebiete meiden und sich von Schallquellen entfernen. Delfine verhielten sich ähnlich.

„Es ist nicht nur der Schallpegel, es ist eine Kombination aus der Lautstärke und der Nähe zu ihnen“, sagte er.

Die neueste Soundforschung, die in der Zeitschrift Frontiers in Marine Science veröffentlicht wurde, war ein gemeinsames Projekt von MBARI, UC Santa Cruz, der Naval Postgraduate School in Monterey, Moss Landing Marine Labs, der Scripps Institution of Oceanography und NOAA.

Friedlaender und Ryan sagten, dass das Lernen mehr über Lärmbelästigung dazu beitragen könnte, wie die Schifffahrtsindustrie, die Marine und andere laute Geräusche reduzieren könnten, von der Verlangsamung von Schiffen in bestimmten Gebieten über die unterschiedliche Zeitmessung von Sonarübungen bis hin zum Einsatz von Motoren, die leiser laufen.

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