Wisconsin-Priester greift ein, um die Rücktrittsforderung des Bischofs abzulehnen

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Von Todd Richmond und David Crary | Zugehörige Presse

MADISON, Wisconsin – Rev. James Altman bezeichnet sich selbst als „einen niederen Priester“, der einer Arbeiterstadt im Westen von Wisconsin dient. Aber als sein Bischof seinen Rücktritt forderte – nach einer Reihe spaltender Äußerungen über Politik und die Pandemie – weigerte sich Altman, zu gehorchen und hat seitdem mehr als 640.000 Dollar von seinen konservativen Unterstützern gesammelt, um sich zu verteidigen.

Die Weigerung eines katholischen Priesters, dem Rücktrittsruf eines Bischofs Folge zu leisten, ist zwar nicht beispiellos, aber sicherlich selten. Altmans Fall, der nationale Aufmerksamkeit erregt und ihn zu einer Art Berühmtheit unter konservativen Katholiken gemacht hat, hat die Kluft zwischen ihnen und denen, die eine progressivere, integrativere Kirche drängen, weiter geschürt.

Altman, der Pastor der St. James the Less Roman Catholic Church in La Crosse, trat vor den Wahlen 2020 erstmals mit einem feurigen Video auf YouTube ins Rampenlicht.

„Sie können nicht katholisch und Demokrat sein“, sagte Altman und ermahnte die Menschen, „Ihre Unterstützung für diese Partei und ihre Plattform zu bereuen oder sich dem Feuer der Hölle zu stellen“.

Er bekräftigte dieses Gefühl kürzlich und kritisierte gleichzeitig die Impfbemühungen und die Beschränkungen von Kirchenversammlungen im Zusammenhang mit COVID-19.

Am 23. Mai gab Altman in einer Predigt bekannt, dass der Bischof der Diözese La Crosse, William Patrick Callahan, seinen Rücktritt beantragt habe.

„Sie wollen jetzt meinen Kopf dafür, dass ich diese Wahrheit sage“, sagte Altman der Versammlung. „Ich, ein niederer Priester, habe mir anscheinend unter einigen Hierarchien Feinde geschaffen.“

Die Diözese gab am nächsten Tag eine Erklärung heraus, in der sie Callahans Antrag und Altmans Weigerung, zurückzutreten, bestätigte, und sagte, sie werde den Prozess beginnen, ihn nach katholischem Recht zu entfernen.

Altman sagte, er werde den Prozess bekämpfen, brauche aber Geld, um Anwälte einzustellen. Seine Unterstützer in den USA reagierten schnell.

LifeFunder, eine Crowdfunding-Site für konservative Christen, wollte 100.000 US-Dollar für Altman sammeln; Bis Donnerstag hatte es mehr als 322.000 US-Dollar gesammelt. GiveSendGo, eine weitere christliche Crowdfunding-Site, hat mehr als 326.000 US-Dollar gesammelt.

„Wie wir alle wissen, hat Fr. Altman war teuflischer Verfolgung ausgesetzt, nur weil er seinen Job als Hirte für seine Herde verrichtete“, heißt es in einer Nachricht auf GiveSendGo.

Altman reagierte nicht auf eine Nachricht, die The Associated Press im Kirchenbüro hinterlassen hatte. Von LifeFunder gepostete Videos zeigen, wie er gegen die katholische Hierarchie schimpft, Bischöfe, die ihn nicht unterstützen, als „Feiglinge“ und eine „Vipernbrut“ bezeichnet und Liberale als „linksfaschistische Nazis“ bezeichnet.

Was das Fundraising angeht, sagte er: „Ich halte mich nie für großartig, aber es sagt mir, dass die Leute sagen, dass sie die Wahrheit hören müssen.“

Die meisten von Callahans Mitbischöfen in den USA haben sich nicht öffentlich zu dem Fall geäußert, obwohl einer von ihnen – Bischof Joseph Strickland aus Tyler, Texas – seine Unterstützung für Altman getwittert hat.

Altman „ist in Schwierigkeiten, weil er die Wahrheit sagt“, twitterte Strickland. „Er inspiriert viele, in diesen dunklen Tagen den Glauben zu bewahren. Lasst uns für ihn beten.“

Umgekehrt hat Faithful America, das sich selbst als eine Online-Gemeinschaft von Christen bezeichnet, eine Petition gestartet, in der Altman aufgrund seiner Äußerungen zur Pandemie aus dem Ministerium entfernt wird.

„Fr. Altman gefährdet nicht nur seine eigenen Gemeindemitglieder, sondern alle wichtigen Arbeiter, denen sie begegnen, und sollte entfernt werden … bevor er auch nur ein weiteres Leben riskieren kann“, heißt es in der Petition.

David Cloutier, Professor für Moraltheologie an der Katholischen Universität von Amerika, sagte per E-Mail, Altman sei „in dem Maße, in dem er keine spezifische katholische Lehre mehr artikuliert, eindeutig weit außerhalb der Grenzen“.

„Er ist stattdessen zu einem konservativen Kommentator für kulturelle Themen geworden, zu denen es entweder keine spezifisch ‚katholische’ Position gibt oder bei denen der Priester durchaus im Widerspruch zu katholischen Prinzipien stehen könnte“, fügte Cloutier hinzu.

La Crosse ist eine Stadt mit 50.000 Einwohnern am Mississippi, etwa 200 Kilometer südöstlich von Minneapolis. Altmans Kirche wurde 1901 erbaut; seine roten Backsteinmauern und die hoch aufragende Kuppel sind ein lokales Wahrzeichen.

Seine Gemeinde wurde über Altman geteilt.

Carol Patterson besuchte 50 Jahre lang die Messe in St. James, bis Altmans Stil und Predigten sie letztes Jahr in eine andere Kirche trieben. Obwohl sie tief in kirchliche Aktivitäten involviert war, sagte sie, er habe sich nie die Mühe gemacht, ihren Namen zu erfahren.

Der Abschied war eine schwere Entscheidung; Patterson und ihre Tochter wurden beide in St. James geheiratet und ihr verstorbener Ehemann wurde unter seiner Ägide begraben.

“Ich war einfach nicht einverstanden mit den Dingen, die er (Altman) tat”, sagte Patterson. „Die Demokraten fahren zur Hölle und ermutigen die Menschen, keine Masken zu bekommen, keine Schüsse zu bekommen. … Ich liebte St. James, aber ich konnte es einfach nicht mehr. Es hat meinen Blutdruck erhöht.“

Monica Mohan hat die 80 Meilen lange Fahrt von ihrem Haus in Fall Creek nach La Crosse zweimal gemacht, um mit Altman an der Messe teilzunehmen. Sie sagte, er sei den katholischen Prinzipien treu und stehe nun unter dem Druck einer Kirchenhierarchie, die versucht habe, den Glauben zu „verwässern“.

„Ich habe noch nie einen so fröhlichen Priester gesehen, wenn er die heilige Kommunion austeilt“, sagte sie. „Diese Gemeinde ist seine Familie. Einen Vater aus seiner Familie zu reißen, wenn er nichts Glaubenswidriges gelehrt hat, ist undenkbar. Es ist verabscheuungswürdig.“

Wenn Altman auf seinem Widerstand beharrt, könnten die rechtlichen Verfahren – diktiert vom kanonischen Gesetzbuch der katholischen Kirche – langwierig sein.

Laut William Daniel, Professor für Kirchenrecht an der Katholischen Universität, hat ein von seinem Bischof zum Rücktritt aufgeforderter Priester die Möglichkeit, eine Verteidigung einzureichen. Der Bischof berät sich dann mit zwei anderen Pastoren und erlässt ein Dekret, den Priester zu entfernen, wenn er feststellt, dass dieser Schritt noch gerechtfertigt ist.

Wenn der Priester die Entscheidung des Bischofs für unfair hält, sagte Daniel, kann er den Fall an die Kongregation für den Klerus des Vatikans bringen, die die Entscheidung des Bischofs aufrechterhalten oder ändern kann. Eine weitere vatikanische Überprüfung ist möglich, wenn der Priester oder der Bischof mit der Entscheidung der Kongregation nicht einverstanden ist,

Obwohl Anträge auf Rücktritt eines Priesters keine Seltenheit sind, kommt es selten vor, dass sie zu einer hochkarätigen Ablehnung des Rücktritts führen, sagte Daniel.

Einer der wenigen Fälle dieser Art in den USA ereignete sich 2002, als ein Priester in der Erzdiözese Boston sich weigerte, wegen einer Anschuldigung zurückzutreten, drei Jahrzehnte zuvor ein Kind sexuell missbraucht zu haben. Rev. D. George Spagnolia brachte seinen Fall vor den Vatikan, konnte seine Suspendierung jedoch nicht aufheben. Er starb 2008.

Vor kurzem appellierte Rev. Frank Pavone, ein Anti-Abtreibungs-Aktivist und Leiter von Priests for Life, an den Vatikan wegen der Beschränkungen, die sein Bischof in Amarillo, Texas, 2011 seinem Dienst auferlegt hatte. Pavone gelang es, die Beschränkungen zu lockern, zog aus Texas weg und blieb bei Priests for Life aktiv.

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